Hierbabuena(Mentha sativa)

Es una planta perenne, cubierta con pelo, de hasta 60 cm de altura y perteneciente a la familia de las labiadas. Su tallo es cuadrangular y presenta una coloración rojiza o morada. Las hojas de forma valolanceoladas, tienen el borde desigualmente aserrado. Las flores son blancas o púrpuras, y forman espigas terminales.

Geografía: originaria de Europa, África y Asia, su cultivo se ha extendido por todo el mundo. Es muy habitual en huertas y jardines, tanto por sus propiedades culinarias como por las medicinales. Los principales productores de esencia (tanto de hierbabuena como pipereta) son Inglaterra, Alemania, Rusia, Hungría, Italia y Estados Unidos.

Historia: es un híbrido de dos especias: Mentha arvensis y Mentha spicata. En América del Sur se cultiva desde el siglo XVII.

Obtención: para fines medicinales, se recolectan las hojas y los tallos antes de la floración o al inicio de ésta, que se producirá a partir del mes de junio. Para la obtención de esencia, debe recogerse en plena floración, cuando la cantidad de aceite es máxima. Si se quiere mantener seca, debe efectuarse este proceso en un lugar sombrío y bien ventilado. Las hojas frescas se pueden recoger durante todo el año.

Variedades: hay muchos tipos de mentas silvestres, de los que, por hibridación, se han obtenido especias de mayor interés para su cultivo.

Cultivo: al igual que la menta pipereta, necesita suelos húmedos ricos en nutrientes, sombreados y protegidos. Se reproduce normalmente por estolones.

Aroma: el aroma que desprende se debe al mentol, componente del aceite esencial; la cantidad y calidad varían según las condiciones de cultivo.

Usos:

  • Culinarios: hay multitud de platos en los que se incorpora esta planta, como en la sopa de menta, en los platos de caracoles, en el cau cau a la criolla (guiso de mondongo de la cocina peruana), en platos de carne estofada… El mojito lleva abundante cantidad de hierbabuena,  y los árabes lo incluyen en el té verde que se obsequia para preparar el estómago antes de iniciar las comidas.
  • Terapéuticos: tiene las mismas propiedades que el resto de mentas; es usado como calmante del sistema nervioso y como estimulador de procesos digestivos. Se utiliza como antiparasitario interno (contra las lombrices intestinales). Puede mitigar las cefaleas y las migrañas, y facilita la conciliación del sueño.

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