Jengibre

Jengibre(Zingiber officinale)

Esta especia es el rizoma de una planta tropical perenne que alcanza una altura máxima de 1 metro. Presenta hojas verdes lanceoladas y flroes carnosas amarillas, teñidas de púrpura en el borde. El furto tiene forma de cápsula, muy coloreado. La floración tiene lugar entre agosto y noviembre.

Geografía: es originaria de Asia (India y China). Su cultivo se ha extendido por toda la franja tropical y subtropical; actualmente los cultivos más importantes los encontramos en India, China, Taiwán, Nigeria, Jamaica, Islas Mauricio y Australia.

Historia: en el siglo v a. C. las embajadas comerciales del rey persa Darío lo distribuyeron desde China e India. Confucio señala su existencia en el Mediterráneo y aparece en una lista de especias importadas en el siglo II, en Alejandría. A diferencia de la mayoría de las especias, no estaba excesivamente valorada en la cultura griega y romana. En la Edad Media, los árabes la reintrodujeron en Europa. Gracias principalmente a los estudios realizados por la escuela de Salerno y a la edición de preceptos higiénicos y dietéticos, el uso del jengibre aumentó debido a sus propiedades curativas. Posteriormente, los portugueses lo introdujeron en África, donde además de los beneficios obtenidos por su cultivo, se consideraba básico para promover la natalidad entre los esclavos (por sus supuestas propiedades afrodisíacas). Los españoles lo llevamos, junto con otras especias, a las Antillas. Actualmente es en los países del norte de Europa donde más se consume.

Obtención: el rizoma se extrae 10 meses después de la plantación, cuando se termina el periodo vegetativo, en invierno. Se lava y pasa por diversos procesos, según el formato de comercialización. Se deja secar en un lugar bien ventilado para su posterior troceamiento o trituración en polvo; se hierve y se pela; o se vende fresco.

Variedades: el jengibre cultivado en Jamaica es muy estimado por su gran aroma. En el merado encontramos dos coloraciones de la carne: una blanca, la más aromática, y otra de menor calidad, de color gris.

Curiosidades:

  • Existe un plato en Japón que, antiguamente, por su identificación con la virilidad, era de disfrute exclusivo de los samuráis.
  • En el Jardín de las Delicias, los musulmanes justos encontrarán jengibre para honrar a las huríes.
  • En rituales de vudú, se utiliza como ofrenda una bebida alcohólica macerada con jengibre y otras especias, y se la asocia con el sacrificio de animales negros.

Cultivo: se propaga mediante los rizomas, que se plantan entre marzo y abril, coincidiendo con las primeras lluvias de la primavera. Necesita suelos fértiles y sueltos, con abundantes lluvias y protegido total o parcialmente de la insolación directa; así como temperaturas cálidas (25-30 ºC).

Aroma: olor muy fuerte, semejante al limón pero picante. El zingibeno es el componente principal del aceite volátil.

Usos:

  • Culinarios: su uso es muy variado, en combinaciones que van desde los dulces hasta lo salado, en una gran variedad de platos tradicionales. Aparece en bebidas: ginger ale, cerveza, té, vino; y postres: galletas y tartas, jengibre confitado de la cocina oriental (gingembrat); o mermelada de jengibre. En la cocina oriental condimenta platos de arroz y de pescado. Es otro de los componentes del curri, y en Japón acompaña al sushi y a al sashimi en la salsa gari (un almíbar preparado con jengibre, vinagre, sal y azúcar). En estado fresco, se utiliza para aromatizar sopas, marisco, salsas, etc.
  • Terapéuticos: desde la Antigüedad se viene utilizando como antiinflamatorio, antitusígeno, carminativo, antiséptico y estimulante circulatorio. Se recomienda para evitar los mareos y las náuseas del embarazo. En la medicina china, establecen diferencias según su uso, entre el jengibre fresco (usado para estados febriles y dolores musculares) y el jengibre seco (para afecciones como el pulso débil, palidez o manos frías).

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